Investigadores descubre un enorme ciclo de hidrocarburos en el océano

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La Institución Oceanográfica Woods Hole y un equipo de investigadores de la Universidad de California Santa Bárbara investigaron el agua del Atlántico en busca de signos de un ciclo global pasado por alto.

Los hidrocarburos y el petróleo van de la mano con la ciencia ambiental, ya que las reservas de petróleo suponen casi todos los hidrocarburos que encontramos. Pero los pocos hidrocarburos que nacen fuentes biológicas pueden desempeñar un papel ecológico mayor de lo que los científicos sospecharon originalmente y su existencia podría afectar la respuesta del océano a los derrames de petróleo.

Un equipo internacional dirigido por científicos de la Universidad de Cambridge publicó en 2015 un estudio que mostraba que el hidrocarburo pentadecano fue producido por cianobacterias marinas en cultivos de laboratorio, a lo que se sumaron las extrapolaciones de que este elemento podría ser importante para el océano puesto que laa molécula parecía aliviar el estrés en las membranas curvas. Después de años de investigación, el equipo llegó a la conclusión de que no había señales de diesel en ninguna de las muestras.

Dos tipos de cianobacterias marinas están agregando hasta 500 veces más hidrocarburos al océano por año que la suma de todos los demás tipos de entradas de petróleo al océano, por lo que estos microbios producen colectivamente entre 300 y 600 millones de toneladas métricas de pentadecano por año, una cantidad que eclipsa los 1,3 millones de toneladas métricas de hidrocarburos liberados mediante filtraciones naturales, vertidos de combustible, derrames de petróleo y escorrentías terrestres. 

Los autores midieron la respiración general en cada muestra para ver cuánto tardaban los microbios que comen pentano en multiplicarse y plantearon la hipótesis de que, si el ciclo del pentadecano ciertamente preparaa los microbios para consumir otros hidrocarburos, todas las muestras deberían desarrollar floraciones a tasas similares. Señalan que el ciclo del pentadecano abarca el 40% o más de la superficie de la Tierra, y más de un billón de cuatrillones de células cianobacterianas cargadas de pentadecano están suspendidas en la región iluminada por el sol del océano del mundo. Pero el ciclo de vida de esas células suele ser de menos de dos días, por lo que estiman que el océano contiene entorno a 2 millones de toneladas métricas de pentadecano en un tiempo determinado.

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